Figue de barbarie : son histoire et ses origines

Opuntia Ficus Indica, l’autre nom de la figue de barbarie

La Figue de Barbarie est aussi appelée Opuntia Ficus Indica. Elle est originaire d’Amérique Centrale, et plus précisément du Mexique.

L’Opuntia aurait été rapportée sur le continent européen entre la fin du 15ème et le début du 16ème siècle. En effet, la Figue de Barbarie est apparue en Europe suite à la découverte des Amériques par Christophe Colomb.

Amérique du Sud, source de la figue de barbarie

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La culture de la Figue de Barbarie aurait commencé il y a environ 5000 ans en Amérique du Sud.

A cette époque, les Aztèques exploitaient l’opuntia pour ses vertus médicinales et ses caractéristiques nutritives. De plus, ils exerçaient l’élevage des cochenilles. Ces insectes sont exploités pour la teinte rouge obtenue à partir de l’acide carminique qui les composent. Ainsi, à travers la production et le commerce de la cochenille, certaines tribus Aztèques  subvenaient à leurs besoins.

Aztèque portant une tunique en textile rouge

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Les sources du nom de la Figue de Barbarie

A l’origine, en Amérique du sud, les Aztèques avaient donné le nom de « nopal » au figuier de barbarie.
Plus tard, en Europe, il a d’abord porté le nom de « ficus Indica», signifiant le « figuier d’Inde ». En effet, à cette époque, Christophe Colomb était persuadé d’avoir découvert cette plante sur les terres d’Indes. Il ne découvrit que plus tard qu’il avait débarqué sur le nouveau continent.

Le nom complet « Opuntia ficus Indica » a alors été attribué au figuier de barbarie et il existe deux références possibles à cette appellation :

    • Opuntes ou Oponces, peuple de la Grèce antique, et plus précisément de la région de Léocride, où on pouvait trouver des plantes comparables au figuier de barbarie,
    • Opuncia, nom donné par Pline l’Ancien (écrivain du 1er siècle) à une plante similaire au figuier de barbarie qui poussait en Inde près de la ville d’Opuns.

Les milles et unes utilisations de l’Opuntia

Christophe Colomb fut intrigué par le figuier de barbarie, notamment au regard des diverses utilisations faites par les indigènes. Ainsi, pour lutter contre le scorbut, Christophe Colomb embarqua avec lui quelques boutures. Cette maladie était causée par une carence en vitamine C, surtout observée pendant les longues traversées en bateau.

Dans les coutumes des indiens Hopis, indiens d’Amérique du Nord actuellement installés dans l’Arizona, la Figue de Barbarie était utilisée pour préparer des mixtures de plantes afin de soigner les blessures cutanées et faciliter la cicatrisation.

Le figuier de barbarie est utilisé au Mexique dans la cuisine, les boissons ainsi que dans la médecine traditionnelle. Grâce à ses vertus nutritives, la Figue de Barbarie est exploitée notamment par les diabétiques pour abaisser leurs taux de glycémie.

Indiens Hopis

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L’exportation de la figue de barbarie dans le monde

Depuis sa découverte par les européens, l’Opuntia s’est propagé dans le monde entier. En Europe, la Figue de Barbarie est surtout présente sur les côtes de la Méditerranée. En effet, par sa capacité d’acclimatation, la Figue de Barbarie a pu être répandue sur l’ensemble des continents. Ce sont l’Homme et les oiseaux qui ont permis de répandre la culture de l’Opuntia Ficus Indica.

De nos jours, le figuier de barbarie pousse sauvagement sur l’ensemble des continents et notamment au Mexique, Maroc, Australie, … C’est grâce à cette plante qu’Ayda vous propose la précieuse huile de Figue de Barbarie.

figuiers de barbarie en bord de Méditerranée

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Article rédigé par Ayda